Cómo Arabia Saudita puede convertirse en una economía post-petrolera

Arabia Saudita ha logrado gran parte de su éxito económico pasado sobre la base de dotaciones de recursos naturales, en particular petróleo y gas. La Visión 2030 de Arabia Saudita refleja un claro reconocimiento de que esta base de la economía es demasiado estrecha, particularmente a medida que la población crece y la demanda de energía doméstica aumenta. Establece una clara misión de transformar la economía para hacerla más diversa, innovadora y competitiva, permitiendo desarrollar las acciones políticas necesarias.

La energía ha sustentado el desarrollo económico y social del Reino durante varias décadas. De hecho, se tomaron decisiones estratégicas para crear riqueza a partir de la gran dotación de recursos del Reino y distribuir los beneficios proporcionando energía a bajo costo tanto a individuos como a la industria. Esta distribución del bienestar es normal: la mayoría de los países ricos en recursos siguen este enfoque, tanto para estimular el crecimiento como para ayudar a quienes lo necesitan mediante subsidios.

Los mercados mundiales de la energía están evolucionando rápidamente en formas que tienen enormes consecuencias para el Reino. La transición hacia una economía con menos emisiones de carbono entre muchos de los principales clientes de Arabia Saudita para su crudo y sus productos está siendo impulsada por los compromisos climáticos internacionales bajo el acuerdo de París. La electricidad es actualmente el foco principal de esta transición – más una amenaza para el carbón y el gas natural que para el petróleo en el corto plazo. Pero el vínculo con el petróleo vendrá probablemente de la electrificación de la movilidad, sobre todo porque la movilidad automatizada, movilidad compartida a la demanda, va de la interrupción de los taxis a la corriente principal del consumo de servicios de transporte.

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Desplazamiento hacia la energía solar

Mientras los abundantes recursos naturales de Arabia Saudita proporcionaran altos ingresos, había poco incentivo para pensar en usar sus recursos solares eficientemente en el contexto doméstico. Pero ahora, Arabia Saudita está pensando en instalar 9,5 gigavatios (GW) en los próximos seis años. Si bien es pequeño en relación con los 10GW de China solar que se pretende instalar anualmente, el Reino está en el inicio del proceso y puede ajustar bien los objetivos a medida que disminuyen los costos y las habilidades locales y el aprendizaje se construyen. Una reciente inversión en Uber coloca a Arabia Saudita en la remodelación de la movilidad, tanto en el Reino como en todo el mundo.

La continuación del amplio apoyo a las industrias tradicionales ha dado lugar a distorsiones del mercado. Los legisladores saudíes reconocen la necesidad de transformar la economía, empezando por cómo se usa la energía. Está claro que algunas de las industrias apoyadas pueden ser autosostenibles y que algunos de los incentivos pueden ser reasignados a lo largo de la cadena de valor; Por ejemplo, en la fabricación de productos terminados en lugar de productos intermedios a granel.

Si bien la diversificación económica es un imperativo, no será a expensas de las industrias de uso intensivo de energía que han sido productos básicos de la economía. Hay margen para ejecutar estas empresas de manera más eficiente y evitar incentivos que distorsionen los mercados. Por ejemplo, en algunos sectores industriales que dependen del carbono o de la energía basada en el carbono, el componente energético de los bienes manufacturados es del 70% al 80% de la producción, mientras que los bienes similares producidos en otros países tienen un componente energético tan bajo como 15% a 20%. Arabia Saudita está mejor preparada ahora para tomar medidas para reformar estas industrias y, al mismo tiempo, tener cuidado de evitar riesgos de un “shock” para el sistema.

Esta cultura de ineficiencia está empezando a cambiar. Las nuevas regulaciones y las reformas iniciales de precios están comenzando a reemplazar la práctica tradicional de mantener bajos los precios de la energía (reflejando el bajo costo de la producción nacional) como un medio para distribuir la riqueza de los recursos naturales. Hay una determinación para eliminar la ineficiencia y el desperdicio. Si bien existen tecnologías y prácticas más eficientes (y de hecho se han convertido en la norma en otros contextos), Arabia Saudita se enfrenta a un desafío general de cambiar las normas sociales, lo que requerirá tanto de la acción política como de la conciencia pública.

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